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[NCAA] Tariq-Abdul Wahad, le « Flying Frenchman » de San José State (1995-1997)

NCAA

42 ans depuis le 3 novembre dernier, Tariq-Abdul Wahad s’était illustré sur les parquets universitaires. Dès son arrivée en 1995 à San José State, le français a fait le bonheur de l’équipe des Spartans en NCAA. Détails de ces deux belles années de l’ancien King de Sacramento.

Après deux saisons passées à l’université du Michigan où il a côtoyé les membres du Fab Five (Juwan Howard, Jalen Rose, Ray Jackson et Jimmy King) , l’ex-international tricolore (45 sélections entre 98 et 2003) Tariq Abdul-Wahad changea de faculté pour rejoindre les Spartans de San José State en Californie en 1995. Formé à l’ALM Evreux de 1990 à 1993, il retrouva alors Keith Moss, assistant coach qu’il avait connu à Michigan.

«  LES DIRIGEANTS M’ONT PRIS POUR UN MARTIEN »

San José State Spartans

San José State Spartans

C’est très exactement le 20 décembre 1995 qu’il joua son premier match en étrennant son nouveau maillot universitaire sous les ordres du coach Stan Morrison. Jour de chance pour les Spartans, les jeunes basketteurs de San José remportèrent leur premier match de la saison face à Portland sur le score de 87 à 79 après six revers de suite. Une première victoire acquise pour la fac californienne qui n’avait pas encore inscrit à ce moment-là plus de 68 points lors de cette saison 1995-1996.

En quittant une top fac pour une plus modeste, Abdul-Wahad livrait des détails sur son changement d’université américaine : « A San José State, les dirigeants m’ont pris pour un martien. Un mec qui quitte Michigan pour venir chez eux, ça paraissait tellement incroyable… Ils ne pouvaient pas m’offrir de bourse. J’ai bossé pour payer mes études. J’ai demandé de l’aide à des proches comme Philippe Restout, vice-président de la Fédération et par ailleurs médecin de famille. Il m’avait connu quand j’apprenais à marcher. C’était un peu mon père spirituel. Il m’a envoyé un chèque. Il me fallait justifier cette confiance. Je ne me suis jamais entraîné aussi dur. J’ai tellement travaillé que je suis devenu un prédateur » (source : Mondial Basket).

Avec l’arrivée du Français, prénommée encore à cette époque Olivier Saint-Jean avant sa reconversion à l’Islam, la nouvelle recrue, qui peut aussi bien évoluer au poste d’arrière shooteur ou ailier shooteur, est l’option numéro 1 en attaque. Son temps de jeu augmente considérablement par rapport à ses années chez les Wolverines du Michigan (de 13 à 28 minutes). En 25 matchs sur les 30 disputés toutes compétitions confondues, Abdul-Wahad signe des stats moyennes remarquables diamétralement opposés à celles produites lors de son passage à Michigan :

UNIVERSITE SAISON MATCHS JOUES POINTS REBONDS PASSES
MICHIGAN 1993 – 1994 32 3,6 2,3 0,5
MICHIGAN 1994 -1995 4 4,8 3,3 /
SAN JOSE 1995 – 1996 25 17,2 6,3 2,6

Journaliste sportif au quotidien de San José, The Mercury News, Ron Bergman renomma le spartan tricolore «  The Flying Frenchman ». Grâce à son apport en attaque, les Spartans gagnaient 6 de leurs 7 derniers matchs de saison régulière leur permettant d’obtenir le sixième et dernier spot qualificatif pour le tournoi de la Big West Conference (division dans laquelle évolue San José).

MVP 96 DE LA FINALE BIG WEST CONFERENCE

Tariq Abdul-Wahad - San José State Spartans (c) twitter de San José State

Tariq Abdul-Wahad – San José State Spartans (c) twitter de San José State

A 22 ans, Abdul-Wahad avait été le joueur dominateur de cette finale de la Big West Conférence devant 3869 spectateurs à la Lawlor Events Center dans le Nevada. Au terme d’un match étriqué remporté après prolongation contre Utah State (76-75), le natif de Maisons-Alfort est nommé MVP puis dans la première équipe type de la Big West Conference. Grâce aux travaux fournis d’Abdul-Wahad, San Jose décrocha son second sacre dans ce tournoi pour après celui glané en 1980.

Les Spartans participaient ensuite à la phase finale du tournoi NCAA 1996, une première depuis 16 ans. C’est alors la troisième participation à la March Madness pour les coéquipiers d’Abdul-Wahad après 1951 (éliminé lors du Sweet 16), et en 1980 (éliminé lors du premier tour). En 1996, San José croisa la route des Wildcats de Kentucky le 14 mars (Walter Mccarty, Antoine Walker, Tony Delk, Derek Anderson, Mark Pope, Ron Mercer). Après avoir fait jeu égal en première mi-temps (47-41), les coéquipiers de Abdul-Wahad ont vite déchanté au retour des vestiaires : +32 à la fin de la seconde période (63-31). Faites les calculs, les Spartans se sont fait écrabouillés par les futurs champions NCAA 1996 : 110-72. L’ex-joueur d’Evreux rendra tout de même une belle feuille de stats avec 18 points à 8/15 et 7 rebonds.

Le bilan de San José lors de la saison 1995-1996 est sous les 50 % avec 13 succès et 17 défaites. Abdul-Wahad conclut une excellente première année avec les Spartans.

1996-1997 : DES STATS EN HAUSSE, DISTINCTIONS

L’année suivante, en 96-97, Abdul-Wahad a fait preuve d’une réelle progression. Le tricolore signe alors une moyenne de 23,8 points en 26 matchs (49,2 % aux tirs, 36,6 % à 3-points et 73 % aux lancers-francs), 8,8 rebonds et 1,1 passe. Le 22 février 1997, il réussit à planter 35 points contre Wyoming lors de la victoire des Spartans 67-62, soit plus de la moitié des points de sa fac. Il fait partie alors des 10 meilleurs scoreurs du territoire américain toutes facs confondues.

Cette saison-là, les Spartans sont intégrés à la conférence Western Athletic (WAC). Lors du tournoi de cette conférence, ils se font laminés sévèrement en perdant 103-70. En mars 1997, il devient le 12ème joueur de l’histoire des Spartans à atteindre la barre des 1000 points inscrits en carrière universitaire.

La fac de San José lui rendra un magnifique hommage en retirant son maillot avec son nom de naissance Olivier Saint-Jean. C’est le deuxième joueur de l’histoire de San José à voir son jersey être retiré (le numéro 3) après celui de Ricky Berry, ex-numéro 34 de San José de 1985 à 1988. En 2009, il valide son diplôme avec un master en histoire de l’art.

KEITH MOSS : « DANS DEUX ANS, JE TE METS EN NBA »

Suite à une discussion avec Keith Moss, ce dernier évoqua avec Abdul-Wahad la possibilité d’évoluer en NBA à la fin de son cursus universitaire comme le racontait le Français dans Mondial Basket : « San José State était tellement faible qu’il (Keith Moss) n’a pas osé me suggérer d’y aller. Je lui ai dit : ‘Je vais venir à San José State, bosser avec toi, progresser comme je le souhaite’. Il m’a répondu : ‘Ecoute, si tu prends ce pari, dans deux ans, je te mets en NBA’.

Après sa quatrième année universitaire, la deuxième avec les Spartans, Abdul-Wahad est sélectionné en 11ème position de la draft en 1997 par les Sacramento Kings. Il devient le 12ème joueur de San José State à être drafté par une franchise NBA, le troisième au premier tour après Ricky Berry en 1988 et Darnell Hillman en 1971.

DES ATTACHES A LA CALIFORNIE ET SAN JOSE

Après sa carrière, il entame une autre dans le coaching. Un avenir qui semblait tout tracé selon Bill Mclintock. En janvier 2013, cet autre assistant des Spartans se souvenait de l’aura de Tariq Abdul-Wahad régnante au sein de l’équipe cette saison : « Il nous a portés, il aimait le jeu. C’était une personne qui étudiait le jeu. Ce sont des types qui finissent par s’impliquer dans le coaching. Ce qu’il fait maintenant, il le fait pour l’amour du jeu ».  (source : the mercury news)

Le 21 juillet 2011, Tariq devient alors assistant de l’équipe féminine de California State Monterrey Bay en deuxième division NCAA, travaillant alors avec l’entraineur principal Renee Jimenez.

L’ex-ailier ne s’éternisera pas à coacher les filles et effectue des recherches pour un autre poste. C’est alors que Kevin Collins, directeur de la Lincoln High School reçut un message vocal de l’ex-joueur français. Selon The Mercury News, le directeur cherchait à savoir qui était Tariq Abdul Wahad. Il a su alors que ce dernier avait évolué en NCAA et NBA et changé de nom. Surpris d’une telle sollicitation, Collins s’est entretenu avec l’ancien pensionnaire de San José qui lui indiqué avoir juste envie de coacher. Selon les médias US, Abdul-Wahad faisait partie des 12 candidats pour occuper le poste. En ayant remis une lettre de recommandation de Doc Rivers, le Français deviendra alors le head coach de la Lincoln High School en 2012, un poste qu’il occupe toujours actuellement.

Envie de voir ce que montrait Abdul-Wahad en NCAA ? Basket Rétro vous propose de découvrir un reportage de l’ancien ailier chez les Spartans.

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About Richard Sengmany (430 Articles)
Découvrant le basket dans les années 90 grâce à la diffusion des matchs NBA sur Canal+, je rédige depuis plus de dix ans des articles sur la balle orange, sur d'autres disciplines sportives et la culture.

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